爬行動物 -生物學中脊椎動物

爬行動物

屬于四足總綱的羊膜動物,是對蜥形綱合弓綱除鳥類及哺乳類以外所有物種的通稱。在生命進化的過程中,爬行動物佔有極其重要的地位。

由于它的胚胎可以在產于陸地上的羊膜卵中發育,使其繁殖和發育擺脫了對外界水環境的依賴,是真正的陸生脊椎動物

人們常見的、龜、蜥蜴、鱷魚等均屬爬行動物。

  • 中文名稱
    爬行動物
  • 分布區域
    全球陸地範圍均廣泛存在
  • 生活區域
    水陸均有
  • 亞門
  • 別稱
    爬行類、爬蟲類
  • 英文名稱
    Reptilia
  • 脊索動物門
  • 動物界
  • 拉丁學名
    Reptilia
  • 爬行綱

外文名稱

​英語:Reptilia

俄語:рептилии

拉丁語:Reptilia

爬行動物的簡單分辨

體表覆蓋角質的鱗片或甲,用肺呼吸,在陸地上產卵,卵表面有堅韌的卵殼

爬行動物

解釋

與兩棲動物不同,爬行動物的皮膚幹燥且表面覆蓋著保護性的鱗片或堅硬的外殼,這使它們能離水登入,在幹燥的陸地上生活。在恐龍時代,爬行動物曾主宰著地球,對動物的進化產生了重大影響。目前,世界上的爬行動物共有6000多種,主要分龜鱉目、鱷目和有鱗目三目。大多數爬行動物生活在溫暖的地方,因為它們需要太陽和地熱來取暖。很多爬行動物棲居在陸地上,但是海龜、蛇海、水蛇和鱷魚等都生活在水裏。

爬行動物

輝煌歷史

爬行動物是第一批真正擺脫對水的依賴而真正征服陸地的變溫脊椎動物,可以適應各種不同的陸地生活環境。爬行動物也是統治陸地時間最長的動物,其主宰地球的中生代也是整個地球生物史上最引人註目的時代,那個時代,爬行動物不僅是陸地上的絕對統治者,還統治著海洋和天空,地球上沒有任何一類其它生物有過如此輝煌的歷史。

爬行動物(或稱爬行類、爬蟲類)是一類脊椎動物,屬于四足總綱的羊膜動物,是對蜥形綱及合弓綱除鳥類及哺乳類以外所有物種的通稱,包括了龜、蛇、蜥蜴、鱷及已絕滅的恐龍與似哺乳爬行動物等等。

在過去傳統的林奈氏分類系統裏,爬行動物的層級為綱,名稱是爬行綱(Reptilia)。但由于該分類沒有包含恐龍及似哺乳爬行動物的現存後代——鳥類及哺乳類,而使其成為並系群。根據親緣分支分類法,現代爬行動物與鳥類組合成的單系群分類是蜥形綱,再與合弓綱組成單系群羊膜動物。

現存的爬行動物包含四個目:

鱷目(Crocodilia):包含鱷魚長吻鱷短吻鱷、以及凱門鱷等23個種。

喙頭蜥目(Sphenodontia):包含生存于紐西蘭的喙頭蜥,共2個種。

有鱗目(Squamata):包含蜥蜴、蛇、以及蚓蜥,接近79#00個種。

龜鱉目(Testudines):包含海龜與陸龜,接近300個種。

現代的爬行動物棲息于每個大陸,除了南極洲以外,但它們主要分布于熱帶與副熱帶地區。現存的爬行動物,體型最大的是鹹水鱷,可達7米以上,最大者重1.6噸,最小的是侏儒壁虎(Jaragua sphaero),隻有1.6釐米長。除了少數的龜鱉目以外,所有的爬行動物都覆蓋者鱗片或甲。

雖然所有的細胞在代謝時都會產生熱量,大部分的爬行動物不能產生足夠的熱量以保持體溫,因此被稱為冷血動物或變溫動物(棱皮龜可能是個例外)。爬行動物依靠環境來吸收或散發內部的熱量,例如在向陽處或陰暗處之間移動,或借由迴圈系統將溫暖血液流動至身體內部,將較冷血液流動至身體表層。大部份生存于天然棲息地的爬行動物,可將身體內部的體溫維持在相當狹窄的變化範圍內。不像兩棲類,爬行動物的表皮厚,因此不需要棲息在水邊,吸取水份。由于體溫調節方面的關系,爬行動物可以較少的食物維生。溫血動物通常以較快速度移動,某些蜥蜴、蛇、或鱷魚的移動速度較快。

大部分的爬行動物是卵生動物,變溫動物。它們的胚胎由羊膜所包覆。然而,某些有鱗目能夠直接生下後代,例如卵胎生或胎生的方式。大部分的胎生爬行動物借由不同形式的胎盤給與胎兒養分,類似哺乳類的方式。它們通常提供剛出生幼體適當的初步親代養育。

進化

英國科學家稱,3億年前,全球變暖嚴重破壞了地球上的熱帶雨林,從而導致了爬行動物的進化爆發,為一億年後恐龍的崛起鋪平了道路。

英國布裏斯托爾大學和倫敦大學皇家霍洛威學院的科學家對爬行動物化石分析後得出上述結論。他們指出,在距今3億多年前的石炭紀時代,地球氣候溫暖而潮濕,在歐洲和北美大陸上有大片的雨林,但後來地球氣候開始變得越來越幹燥炎熱,雨林遭到破壞,被分割成了一個個“森林孤島”,原來雨林中的爬行動物被隔離開來,為了適應氣候及生存環境的變化,它們朝著不同的進化方向快速進化,從而使生物多樣性大幅增加。

科學家強調稱,雖然研究表明,在生態災難面前,有些動物仍能通過特有地方種群的進化,繼續保持多樣性發展,但未來不可能總是如此幸運,如若亞馬遜雨林遭到毀滅性破壞,它所造成生態災難的結果將難以想象。

這一研究也給人類敲響了警鍾:如果人類繼續加重對生態環境的破壞的話,那麽人類將會面對不可預知的災難。   .也會讓更多的生物瀕臨滅絕。

種類繁多

現在雖然已經不再是爬行動物的時代,許多爬行動物的類群已經滅絕,但是就種類來說,爬行動物仍然是非常繁盛的一群,其種類僅次于鳥類而排在陸地脊椎動物的第二位。爬行動物現在到底有多少種很難說清,各家的統計數位可能相差千種,新的種類還在不斷被鑒定出來,大體來說,爬行動物現在應該有接近8000種。

生活習性

爬行動物體表被服角質層,缺乏皮膚腺心髒二心房一心室具有雙迴圈,體溫隨環境溫度的變化而變化。體內受精‘卵生,其卵裂方式為盤裂。用肺呼吸。

由于生殖擺脫了對水的依賴,爬行動物的分布受溫度影響較大而受濕度影響較少,現存的爬行動物除南極洲外均有分布,大多數分布于熱帶、亞熱帶地區,在溫帶和寒帶地區則很少,隻有少數種類可到達北極圈附近或分布于高山上,而在熱帶地區,無論濕潤地區還是較幹燥地區,種類都很豐富。

分類介紹分類方法

爬行動物傳統上根據頭骨上顳顬孔的數目和位置分成4大類,這種分類不一定正確反映了彼此的親緣關系,但是使用起來比較方便,所以雖然現在新的劃分方案很多,但是這種傳統的分類仍然常被使用:

頭骨上沒有顳顬孔的劃分成無孔亞綱,代表爬行動物的原始類型;

頭骨每側有一個下位的顳顬孔的劃分為下孔亞綱,是向著哺乳動物演化的爬行動物;

頭骨每側有一個上位的顳顬孔的劃分為調孔亞綱,是海洋爬行動物;

頭骨每側有兩個顳顬孔的劃分為雙孔亞綱,是主幹爬行動物,並演化出了鳥類

雙孔亞綱又進一步劃分為較原始的鱗龍下綱和進步的初龍下綱(或總目)。

現存的爬行動物除了龜鱉類屬于無孔亞綱,鱷類屬于初龍下綱外,其餘成員均屬于鱗龍下綱。

最新分類

龜鱉類劃分成龜鱉目,鱷類劃分成鱷目,而鱗龍下綱的分目有兩種意見,一種意見是分成喙頭目和有鱗目,有鱗目進一步劃分成蜥蜴、蚓蜥和蛇三個亞目,而蜥蜴亞目和蛇亞目再各自劃分成幾個下目或超科,另一種意見是蜥蜴、蚓蜥和蛇各升級為一個獨立的目,三者再合成一個有鱗總目,其中蜥蜴和蛇下屬的下目或超科則升級為亞目。

現存的爬行動物的分科也有不同意見,有些科被另一些專家劃分成幾個不同的科,還有些科歸入哪個亞目也有爭議,而這些目、科的拉丁文名稱甚至各家都有不同的寫法。這裏主要介紹現存爬行動物的分類,對于史前爬行動物,隻是略微提及。

分類列表無孔亞綱

無孔亞綱Anapsida:最原始的爬行動物,出現于石炭紀晚期,現存僅存龜鱉類。

杯龍目Captorhinid:最原始的爬行動物,接近于兩棲動物,其中有些原本置于杯龍類的成員現已移入兩棲動物。

中龍目Mesosauria:原始的水生爬行動物,主要生活于二疊紀。

龜鱉目Testudinata:古老而特化的爬行動物,與其它爬行動物的關系尚不明確,其中有兩個亞目從中生代一直延續到現代,與其祖先類型沒有太大的變化。

側頸龜亞目Pleurodira:頸部側向折回殼內,現主要為南半球的淡水龜類,史前分布較廣泛,我國有化石。

側頸龜科Pelomedusidae:現分布于非洲和南美洲的側頸龜類,其中一種分布到了阿拉伯半島。

蛇頸龜科Chelidae:現分布于大洋洲和南美洲的側頸龜類,有些種類頸部很長,我國有化石。

曲頸龜亞目Cryptodira:包括現存的大多數龜鱉類,分布廣泛,陸地、淡水和海洋中均能見到。

鱷龜科Chelydridae:分布于北美洲的兩種大型淡水龜,頭大而嘴成鉤狀,性情凶猛。

平胸龜科Platysternidae:僅一種,分布于亞洲,有些類似嚙龜而體型小,分類地位不定,也有人將其歸入嚙龜科、龜科、潮龜科或陸龜科。

龜科Emydidae:主要為新大陸的淡水龜類。

潮龜科Bataguridae:主要為舊大陸的淡水龜類,包括一些我國最常見的龜,常被並入龜科。

陸龜科Testudinidae:陸棲的龜類,分布于澳洲以外的世界各地,包括一些海島。

泥龜科Dermatemydidae:現存僅一種,分布于中美洲,我國有很多化石。

動胸龜科Kinosternidae:分布于新大陸的淡水龜類。

鱉科Trionychidae:外表為皮膚而非角質盾片,主要分布于亞洲淡水中,非洲和北美洲也有分布,而澳洲隻有化石。

兩爪鱉科Carettochelyidae:外表為皮膚而非角質盾片的淡水龜類,現存僅一種,分布于新幾內亞和澳洲北部,我國的化石種類無盾鱉可能屬于此類。

海龜科Cheloniidae:生活于海洋中的具角質盾片的大型龜類。

棱皮龜科Dermochelyidae:生活于海洋中的不具角質盾片而為皮膚覆蓋的大型龜類,現存僅一種,是現存最大的龜鱉類。

下孔亞綱

即似哺乳爬行動物,是哺乳動物的祖先,生活于古生代晚期和中生代。

盤龍目Pelycosauria:早期的似哺乳爬行動物,是出現于石炭紀晚期的第一批爬行動物之一,滅絕于二疊紀。

獸孔目Therapsida:進步的似哺乳爬行動物,出現並繁盛于二疊紀,于三疊紀進化成哺乳動物,隻有少數殘存到三疊紀之後。其中晚期的進步類型與哺乳動物沒有什麽差別。

調孔亞綱

Euryapsida:主要是海洋中的爬行動物,出現于三疊紀早期,是雙孔類的後裔,常被並入雙孔亞綱,在白堊紀晚期全部滅絕。

鰭龍目Sauropterygia:包括幻龍、蛇頸龍、盾齒龍等。

魚龍目Ichthyosauria:高度適應海洋生活的爬行動物,體型似魚。

雙孔亞綱

鱗龍下綱

較原始的主幹爬行動物,是出現于石炭紀晚期的第一批爬行動物之一,也是現代最繁盛爬行動物,包括現存爬行動物的絕大多數成員。

始鱷目Eosuchia:早期的鱗龍類,是其它雙孔類的祖先,也是生存歷史最長的爬行動物,在新生代早期尚延續了一段時間,也有人將最早的和最完的類型置于新的目。

喙頭目Rhynchocephalia:原始的鱗龍類,絕大多數生存于中生代,僅有楔齒蜥殘存到現代,是現存最原始的爬行動物。

楔齒蜥科Sphenodontidae:現存最原始的爬行動物,僅2種,分布于紐西蘭及附近島嶼。

蜥蜴目Lecertifromes(Sauria):現代爬行動物種最大的一類,多達4000餘種,分布遍及世界各地,形態多樣。

鬣蜥亞目Iguania:典型的成員背上有鬣鱗,略似楔齒蜥,均四肢完整,不少種類可以變換身體的顏色,並包括一些相貌最獨特的蜥蜴,主要分布于熱帶、亞熱帶地區,樹棲、陸棲或水棲。

美洲鬣蜥科Iguanidae:主要分布于新大陸的鬣蜥,種類繁多,最近常被分成多達8個不同的科。

鬣蜥科Agamidae:舊大陸的鬣蜥,在亞洲和大洋洲最豐富,非洲和歐洲較少,而馬達加斯加島沒有分布。

避役科Chamaeleonidae:即變色龍,最獨特的蜥蜴,主要分布于非洲特別是馬達加斯加島,少數分布于亞洲和歐洲南部。

壁虎亞目Gekkota:包括四肢健全的壁虎和四肢退化的鱗腳蜥等,通常眼睛比較大,眼瞼不能活動。

壁虎科Gekkonidae:蜥蜴中的第二大科,遍及世界各地,包括一些人們最熟悉的爬行動物,也有人將其拆成幾個不同的科。

鱗腳蜥科Pygopodidae:分布限于大洋洲,體型似蛇,無前肢,後肢退化成鱗片狀。

夜蜥蜴科Xantusiidae:分類地位不定的蜥蜴,略似壁虎,但也有人將其置于石龍子亞目,分布于美洲。

雙足蜥科Dibamidae:所知甚少的分類地位不定的蜥蜴,有人將其置于石龍子亞目或自成一獨立的亞目,僅雄性有短的後肢,眼退化,多穴居,分布于東南亞。

石龍子亞目Scincomorpha:蜥蜴中的最大一類,多有典型的蜥蜴體型,但也有些四肢退化。

非洲蜥蜴科Cordylidae:分布于非洲大陸及馬達加斯加島的小科,有些種類有硬的鱗甲,有人將其分成環尾蜥科和板蜥科兩個不同的科。

蜥蜴科Lacertian:舊大陸的陸棲蜥蜴類,以地中海地區為分布中心,也見于歐亞大陸和非洲的其它地區,最北到達北極圈附近。

美洲蜥蜴科Teiidae:新大陸的蜥蜴類,多路棲,少數水棲,有人將其進一步劃分為美洲蜥蜴科和裸眼蜥科兩個科。

石龍子科Scincidae:蜥蜴中的最大一科,包括蜥蜴中約1/3的種類,四肢健全或退化。分布遍及世界各地,但在亞洲南部和大洋洲種類最多,而歐洲,亞洲北部和美洲種類較少。

蛇蜥亞目Anguimorpha:現存種類不多,具有一些與蛇接近的特征,有可能是蛇類的祖先類型,有人將其與石龍子亞目合並,也有人將其進一步劃分成兩個亞目。蛇蜥亞目包括現存唯一有毒的蜥蜴,現存最大的蜥蜴和生活于海洋中的史前最大的蜥蜴-滄龍

蛇蜥科Anguidae:包括新大陸的一些有足的蜥蜴和新舊大陸共有的無足蜥蜴,其中有些北美洲的無足蜥蜴有時被單列為蠕蜥科。

異蜥科Xenosauridae:包括北美洲的3種異蜥和我國的鱷蜥,二者也常列為不同的科。

毒蜥科Helodermatidae:包括北美洲的兩種毒蜥,現存僅有的有毒蜥蜴。

婆羅蜥科Lanthanotidae:又稱擬毒蜥科,僅以婆羅洲的擬毒蜥為代表。

巨蜥科Varanidae:包括現存體型最大的蜥蜴,但也有些小型種類,主要分布于大洋洲,也見于非洲和亞洲熱帶地區。

蚓蜥目Amphisbaeniformes:穴居的神秘的爬行動物,以前曾並入蜥蜴類,分布于南美洲、非洲以及鄰近地區,多數無足,少數有前肢,可分為1~5科,其中1/3的種僅從單一的標本得知。

蚓蜥科Amphisbaenidae:蚓蜥目最大的1科,包括蚓蜥目絕大多數成員,並可見于蚓蜥目的全部分布區,有人將所有蚓蜥並入大學部,也有人將其的部分成員單分出1~2科。

短頭蚓蜥科Trogonophidae:分布于非洲北部、東北部和中東地區的小科,身體橫截面為三角形。

雙足蚓蜥科Bipedidae:分布于墨西哥西北部,蚓蜥目唯一保留有小的前肢的成員。

蛇目Serpentiformes:數量僅次于蜥蜴的爬行動物第二大類群,其分布甚至比蜥蜴更廣泛,除了各種陸地環境外,還遍及印度-太平洋的溫暖海域。

盲蛇亞目Scolecophidia:穴居的小型原始蛇類,分布于世界各溫暖地區。

盲蛇科Typhlopidae:盲蛇亞目種類最多、分布最廣的一科,主要分布于非洲、亞洲南部和大洋洲,少數分布于中美洲。

異盾盲蛇科Anomalepidae:分布于中南美洲的小科,包括一些體型最小的蛇。

細盲蛇科Leptotyphlopidae:分布于美洲、非洲、阿拉伯和印度,體型比盲蛇纖細,包括一些體型最小的蛇。

原蛇亞目Henophidia:大中型的原始蛇類,多分布于熱帶地區,集中分布在亞洲南部到大洋洲一帶,種類不多,有些類群分類爭議較大。

蟒蛇科Boidae:包括現存最大的蛇類,但多數種類沒有那樣大,有後肢殘餘,分為蟒和蚺兩大類,分布廣泛。

林蚺科Tropidophiidae:分布美洲熱帶的中型蛇類,以往歸入蟒蛇科。

島蚺科Bolyeridae:僅分布于馬斯克林群島的中型蛇類,以往歸入蟒蛇科。

筒蛇科Aniliidae:僅以南美洲的一個種為代表,中型的原始蛇類。

美洲閃鱗蛇科Loxocemidae:僅以中美洲的一個種為代表,可並入筒蛇科。

倭管蛇科Anomochilidae:以東南亞的兩個種為代表,有時並入筒蛇科或針尾蛇科。

管蛇科Cylindrophiidae:分布于亞洲熱帶地區,有時並入筒蛇科或針尾蛇科。

針尾蛇科Uropeltidae:中型的穴居蛇類,分布于印度南部和斯裏蘭卡。

閃鱗蛇科Xenopeltidae:中型的陸棲蛇類,分布于南亞和東南亞。

瘰鱗蛇科Acrochordidae:分布于東南亞和大洋洲的水生蛇類,皮膚松弛,善于遊泳。

新蛇亞目Caenophidia:包括現存的全部毒蛇和大多數無毒蛇

遊蛇科Colubridae:爬行動物的最大一科,包括現存2/3的蛇,世界各大洲均有分布,且為除澳洲以外各地的主要蛇類,成員復雜,多數為無毒蛇,部分為後溝牙毒蛇,亞科很多,劃分混亂,有時有些成員被列為獨立的科。

眼鏡蛇科Elapidae:前溝牙的毒蛇,分布廣泛,在陸地和海洋均有分布,其中在澳洲是主要蛇類,常被分成眼鏡蛇科、海蛇科和扁尾蛇科三個科。

蝰蛇科Viperidae:管牙的毒蛇,分布于澳洲以外的世界各地,常被分蝰蛇科、白頭蝰科和蝮蛇科三個科。

初龍下綱

進步的主幹爬行動物,鳥類的祖先,擁有改進的運動方式和四個室的心髒,出現于三疊紀,為中生代的統治者和最引人註目的古生物,但是中生代結束後隻有少數鱷目成員殘存下來。

槽齒目Thecodontia:初龍下綱最原始的成員,僅生存于三疊紀,非常多樣化,可能是其它各類初龍,由于過于龐雜,現常槽齒類打散分成不同的類群。

翼龍目Pterosauria:飛行的爬行動物,生存于三疊紀至白堊紀,有原始的喙嘴龍和進步的翼手龍兩個亞目,包括歷史上最大的飛行動物。

恐龍總目Dinosaursia :腦子都很小(除了肉食恐龍),蛋下在陸地上(所有的恐龍都是如此)。

蜥臀目Saurischia:恐龍的兩個目之一,生存于三疊紀至白堊紀,有2亞目,包括歷史上最大的陸地植食動物和陸地肉食動物。

鳥臀目Ornithischia:恐龍的兩個目之一,生存于三疊紀至白堊紀,有5個亞目,包括一些相貌比較獨特的恐龍。

鱷形目Crocodylia:水棲的初龍,生存于三疊紀至現代,包括3~4個亞目,多數于中生代結束時滅絕,現存僅真鱷亞目Eusuchia的3個科。現代最先進,現存體型最大的爬行動物,主要分布于各大洲熱帶水域,可分為長吻鱷、鱷和短吻鱷三個科

演化歷史

最早期的爬行動物,出現于石炭紀晚期,約3億2000萬-3億1000萬年前,演化自迷齒亞綱的爬行形類(Reptiliomorpha)。林蜥是已知最古老的爬行動物,身長約20到30釐米,化石發現于加拿大的新斯科細亞省[12][13]。西洛仙蜥(Westlothiana)曾被認為是最早的爬行動物,但目前被認為較接近于兩棲類,而非羊膜動物。油頁岩蜥與中龍都為最早期的爬行動物之一。

最早期的爬行動物生存于石炭紀晚期的沼澤森林,但體型小于同時期的迷齒螈類,例如原水蠍螈(Proterogynrius)、Cochleosaurus。石炭紀末期的小型冰河期,使得早期爬行動物有機會成長至較大的體型。

演化支

在最早的爬行動物出現後不久,出現了兩個演化支,一個是無孔亞綱。無孔亞綱擁有堅硬的頭顱骨,沒有顳顬孔,僅有與鼻孔、眼睛、脊椎相對應的洞孔。烏龜被認為是目前僅存的無孔動物,因為它們擁有相同的頭顱骨特征;但最近有些科學家認為烏龜是返祖遺傳到原始的狀態,以增加它們的保護能力。關于烏龜的起源,目前有副爬行動物的後代、失去顳顬孔的雙孔亞綱兩派學說。

另一群演化支是雙孔亞綱,頭顱骨上有兩個顳顬孔,位于眼睛後方。雙孔動物進一步分化為兩個支系:鱗龍類包含現代蜥蜴、蛇、喙頭蜥,可能還有中生代的已滅絕海生爬行動物;主龍類包含現代鱷魚與鳥類,以及已滅絕的翼龍目與恐龍。

而最早期、具堅硬頭顱骨的羊膜動物也演化出另一獨立的演化支,稱為單孔亞綱。合弓動物的眼睛後方有一對窩孔,可減輕頭顱骨重量,並提供頜部肌肉附著點,增加咬合力。單孔亞綱最後演化為哺乳類,因此被稱為似哺乳爬行動物。單孔亞綱過去為爬行綱的一個亞綱,但目前為個別的合弓綱。

二疊紀

在石炭紀末期,合弓類、爬行類動物成為陸地優勢動物。迷齒螈類、爬行形類仍然生存在水邊,而合弓類盤龍目首先演化至較大的體型,例如基龍與異齒龍。在二疊紀中期,氣候多次變遷,造成生態系統的改變,獸孔目取代盤龍目,成為陸地優勢動物 。

無孔類爬行動物繁盛于二疊紀。其中,鋸齒龍類也演化出較大的體型。大部分無孔類爬行動物在二疊紀-三疊紀滅絕事件滅絕,龜鱉類可能是它們的後代。

在二疊紀時期,雙孔類爬行動物並不繁盛、體型小。但在二疊紀末期演化出兩個演化支:主龍形下綱、鱗龍形下綱,最後演化出大部份的現存爬行動物。

中生代

二疊紀末期的二疊紀-三疊紀滅絕事件,造成合弓類動物、無孔類爬行動物的大量滅絕,而主龍形下綱成為陸地優勢動物。早期主龍類已具有直立的四足步態,在短期內演化出多種演化支:恐龍、翼龍目、鱷形超目、以及其他三疊紀的主龍類。其中,恐龍是三疊紀後期到白堊紀末期的陸地優勢動物群。因此中生代有時被戲稱為“恐龍時代”、“爬行動物時代”。在侏羅紀中期,獸腳亞目恐龍演化出許多有羽毛恐龍。

相對于主龍形下綱,鱗龍形下綱則可能演化出多群海生爬行動物:楯齒龍目、幻龍目、蛇頸龍目、滄龍科;魚龍類可能演化自更原始的雙孔類爬行動物[22]。鱗龍形下綱也演化出多種陸棲小型爬行動物,例如:喙頭蜥、蜥蜴、蛇、蚓蜥。

在恐龍的競爭壓力下,獸孔目演化出體型小、高代謝率的物種,並在侏羅紀晚期演化出哺乳動物。

新生代

白堊紀末期的白堊紀-第三紀滅絕事件,使恐龍、翼龍目、大部分海生爬行動物、大部分鱷形類滅絕,而鳥類、哺乳動物在新生代繁盛、多樣化,因此新生代被戲稱為“哺乳動物時代”。隻有龜鱉類、喙頭蜥、蜥蜴、蛇、蚓蜥、鱷魚繼續存活到現代,主要生存于熱帶與副熱帶地區。現存爬行動物大約有8,200個種,其中半數屬于蛇。

生物學迴圈系統

大部分的現存爬行動物具有閉合的迴圈系統,它們具有三腔室心髒,由兩個心房與一個心室所構成,心室的分割方式並不一致。它們通常隻有一對大主動脈。當它們的血液流經三腔室心髒時,含氧血與缺氧血隻有少量混合。但是,血液可改變流通方式,缺氧血可流向身體,含氧血可流向肺髒,使爬行動物的體溫調節更有效率,尤其是水生物種。

鱷魚具有四腔室心髒,可以在水中以三腔室心髒運作。某些蛇類與蜥蜴(例如巨蜥與蟒蛇),具有三腔室心髒,但可以四腔室心髒方式運作。因為它們心髒的皮瓣可在心動周期時,隨者擴張、收縮隔開心室。某些喙頭蜥可借由皮瓣,產生類似哺乳動物與鳥類的心髒運動。

呼吸系統

所有的爬行動物都用肺髒呼吸。水生烏龜發展出具滲透性的皮膚,某些爬行動物可用泄殖腔來增加氣體交換的面積(Orenstein, 2001)。即使具有這些構造,它們仍需要肺髒來完成呼吸作用。在各個主要的爬行動物種類之間,完成肺部換氣的方式並不相同。有鱗目爬行動物的肺部幾乎隻借由軸肌換氣,而這個肌肉也同時用于運動。因為這個限製,大部分的有鱗目爬行動物必須在激烈的移動中停止呼吸。但是,有些爬行動物找到了解決方法。巨蜥以及一些其他的蜥蜴物種使用一種使用到喉嚨肌肉的方法來補足原本的“軸呼吸”。這使得這些動物可以在激烈運動中為肺部完全充氣,所以可以持續進行有氧呼吸很長一段時間。據了解雙領蜥具有原始橫隔膜可將胸腔和腹腔分開來。即使此膜不能動,它還是能借著將內髒的重量和肺分開而增加肺的吸氣量。鱷魚其實擁有和哺乳類動物相似的有肌肉橫隔膜。不同的是,鱷魚的橫隔膜將恥骨拉回(部分的骨盆,在鱷魚中能移動),從而使肝下降,以騰出空間使肺能脹大。這種橫隔膜式的機製被稱作〝肝活塞〞。

關于海龜和陸龜如何呼吸已經被研究了很多次。 迄今為止,隻有少數物種已經被深入研究到足以了解烏龜如何呼吸。其結果表明,海龜及陸龜分別找到了不同的方法來解決這個問題。 但問題是,大部分的龜殼是僵硬的,且不能像其他羊膜動物使用的膨脹和收縮來為肺部換氣。 一些烏龜,如印度鱉(lissemys punctata)有一層肌肉包覆著肺部。當它收縮時,烏龜可以呼氣;在靜止時,烏龜可以收回四肢進到體腔內,並強製使空氣排出肺部的。而當烏龜伸出其四肢時肺部內的壓力會減少,烏龜因此可以吸進空氣。烏龜的肺連線到殼內的上方,而肺的底部附著在其餘內髒(由結締組織連線)。借由一系列特殊的肌肉(大約相當于一個橫隔膜),因為許多這些肌肉的附著點都在他們的前肢上(事實上,很多的肌肉在收縮時擴張到四肢的袋子裏),烏龜能夠推動他們的內髒向上或向下,造成有效的呼吸。現今已研究了三個物種在運動期間的呼吸,並且顯示了它們之間不同的模式。當成年雌性綠蠵龜沿著要產卵的海灘爬行時並不呼吸。他們在陸上運動時屏住呼吸,隻有在停頓休息時呼吸。 北美的箱龜運動期間還是繼續呼吸,而且其換氣的周期並不與肢體動作相關。它們可能是利用其腹部肌肉在運動中呼吸。最後被研究的物種是紅耳龜。它們也在運動中呼吸,但他們在運動中的呼吸比在運動間停頓時的呼吸還少,顯示肢體運動和呼吸器具之間可能有機械幹擾。箱龜也被觀察到在完全密封的殼內呼吸。

骨骼系統

爬行動物的骨骼系統大多數由硬骨組成,骨骼的骨化程度高,很少保留軟骨部分。

大部分的爬行動物缺乏次生顎,所以當它們進食時,無法同時呼吸。鱷魚已發展出骨質次生顎,使它們可在半隱沒至水中時持續呼吸,並防止嘴中的獵物掙扎時,傷及腦部。石龍子科也演化出骨質次生顎。

排泄系統

爬行動物的排泄系統主要借由兩顆腎髒。雙孔動物所排泄的主要含氮廢物是尿酸;而烏龜主要排泄尿素,類似哺乳類。不像哺乳類與鳥類的腎髒,爬行動物的腎髒不能夠製造尿液,尿液可以儲藏更多的身體廢物。這是因為它們缺乏鳥類與哺乳類所擁有的腎元,稱為亨利氏環(Loop of Henle)。因此許多爬行動物使用它們的結腸與排泄腔來再度吸收水分。有些爬行動物甚至可利用膀胱來取得水分。有些爬行動物的鼻部與舌部具有鹽腺,可以儲存額外的鹽分。

神經系統

爬行動物與兩棲類的腦部具有相同的基本部分,但它們的大腦與小腦稍大。爬行動物的感覺器官多發展良好,除了少部份物種,例如蛇缺乏外耳,但仍具有中耳與內耳。爬行動物具有12對腦神經。

繁衍

除了陸龜與海龜以外,大部分的雄性爬行動物具有成對的管狀性器官,稱為半陰莖。陸龜與海龜則具有單一陰莖。所有的龜鱉目皆為卵生動物,而某些蜥蜴與蛇是卵胎生或胎生動物。爬行動物借由泄殖腔來交配、繁衍;泄殖腔位于尾巴基部,可用來排泄與繁殖。

對于某些有鱗目物種而言,雌性個體若達到一定的數量,它們便能自行復製出單性染色體。這種無性繁殖方式稱為孤雌生殖(Parthenogenesis),目前已有六科蜥蜴,以及一種蛇,被確認具有這種無性繁殖能力,例如:數種壁虎、美洲蜥蜴科(尤其是Aspidocelis)、以及蜥蜴科。被封閉的科莫多龍(巨蜥科)也具有孤雌生殖能力。

除了以上物種以外,變色龍、飛蜥科、夜蜥蜴科、以及嵴尾蜥科,也被推測具有孤雌生殖能力。

爬行動物的蛋,外部是鈣質蛋殼或皮革,覆蓋者內部的羊膜、羊膜囊、以及尿囊。

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