毀神星

毀神星

毀神星(Apophis),是一顆近地小行星。最初(從2004年6月19日發現直到2004年12月27日)共近200次觀測表明,這顆小行星將于GMT+8時間2029年4月14日4時49分到達距離地球東半球最近位置,于GMT+8時間當日5時20分左右與地球相撞概率為1/37(2.7%)。若發生撞擊,將釋放6400萬億千焦能量,相當于1.53萬億千克 (15.3億噸)TNT炸葯爆炸釋出的能量。2013年1月觀測報告表示,已經排除了2036年毀神星撞擊地球的全部可能性。

  • 中文名稱
    毀神星
  • 外文名稱
    2004MN4
  • 別    稱
    阿波菲斯
  • 發現時間
  • 發現者
    夏威夷大學的天文學家
  • 質    量
    估計質量為4×10^10 kg
  • 分    類
  • 直    徑
    394米

發現情況

地球受到毀神星撞擊的想象圖毀神星“阿波菲斯”這顆直徑約400米的小行星于2004年6月被夏威夷大學的天文學家發現。至2004年12月24日,NASA的科學家經過計算,駭然發現它有高達1/233的可能性于2029年撞擊地球。此後繼續觀測和計算,它在2029年撞地的可能性最高曾達1/37。訊息很快向全世界公布,不過,當時全球的目光都被印度洋大海嘯所吸引,這條訊息最初沒有引起多少媒體和公眾的註意。這樣的預言是依據觀測,以概率的方式做出的,無論其最後是否正確,都應當承認,這是屬于科學範疇的預言。

防御計畫

美國航空航天局的科學家認為一張重約550磅(即249公斤)的碳纖維網,足以改變對地球存在潛在威脅的小行星毀神星(Apophis)的既定軌道。因為網的材料將會起到類似于太陽帆的作用,增加小行星吸收和排出的太陽輻射的總量。在2029年前,毀神星都不會給地球造成太大的威脅。即使當它開始露出邪惡的微笑時也是在2036年了。科學家們認為將其套在網中長達18年久後,足以將這個可預見未來裏的末日煞神推離地球。

​撞擊可能性

毀神星是一顆環繞太陽運轉的小行星,大約每7年就會運行到地球附近一次。2004年剛被發現後不久,人們就發現它對地球具有潛在威脅:它的軌道與地球軌道交叉,這意味著它有可能會撞上地球。按照最初的估算,這顆小行星直徑250米,比戰列艦還大,一旦撞上地球,後果不可小覷:這場天地沖撞將產生一場巨大的爆炸,能量相當于10億噸TNT炸葯同時爆炸。這要比地球上曾經引爆過的最大級別核武器還要超出20倍。[4]

擦肩而過

毀神星將在2029年4月以極近的距離擦過地球,實際上會比許多人造衛星的高度更低!盡管在那一年,它肯定不會撞上地球,但存在一個問題:地球的引力會彎折這顆小行星的軌道,如果它恰好在某個距離上飛越地球(從某個被昵稱為“鎖眼”的空間區域中穿過),它就會移入另一條軌道,在7年之後的2036年4月撞上地球。[4]

問題在于,當時還沒有得到足夠多的精確觀測資料,所以在嘗試預測20多年後它的具體位置時,總會存在一定的不確定性。因此,在當時的推算中,毀神星在2029年總有一個很小但是不容忽視的概率會穿過“鎖眼”,導致它在2036年撞上地球。[4]

幾年前的觀測資料更精確的確定了它的軌道,將2036年毀神星撞擊地球的幾率降到了大約百萬分之一。但是,最讓人放心的數位應該是0才對。[4]

毀神星正從距離地球1400萬千米的地方飛過,正適合對它進行觀測。天文學家利用NASA的金石(Goldstone)雷達設施,向那顆小行星發射了無線電脈沖,並接收到了反射回來的信號,從而精確測定了這塊巨石的位置。把這些新資料加進來之後,天文學家發現,這顆小行星肯定會在2029年過“鎖眼”,因而也就百分之百會在2036年撞上地球。實際上,2036年4月毀神星靠近地球時,它到地球的最大距離也會在2000萬千米以下,比月亮還要遠50倍以上。因此,看起來,毀神星是不安全的。[4]

越大並非越好

還有另一個“更大”的訊息。由赫歇爾空間紅外望遠鏡所作的最新觀測表明,毀神星比預想的要更大一些。它的直徑不是270米,更有可能是350米!看起來似乎沒有變大多少,但是要記住,這裏說的是直徑。一個物體的質量跟直徑的立方成比例——直徑增加20%,意味著質量會增加75%。因此,如果它撞擊地球,破壞力會更驚人。[4]

無法確定這顆小行星有多大的原因在于,在望遠鏡中它隻是一個無法分辨的光點。你不可能拍張照片然後測量它有多大。相反,你隻能通過它有多亮,再加上知道它離地球有多遠,從而推算它的大小。大多數小行星都會把照在它們身上的大約4%的陽光反射回來,因此把這些信息結合在一起,你就能得到它的大小。[4]

問題就在于反射率。這隻是一個猜測。但赫歇爾望遠鏡的最新觀測確定了這個數值。通過比對毀神星在紅外波段不同波長上的亮度,天文學家發現,這顆小行星在可見光波段的表面顏色要比原先認為的更黑一些。如果小行星表面更黑,那麽要達到同樣的亮度,它就必須更大才行。這意味著,毀神星撞上地球的話,會產生威力更大的沖撞。[4]

教訓行動

毀神星帶給來的教訓也具有兩面性:一方面,人類正越來越擅尋找、發現和追蹤這些小行星;另一方面,人類必須非常嚴肅地應對這種威脅。[4]

毀神星大小的小行星撞擊地球會造成毀滅性後果。它會直接摧毀撞擊地點周圍數百千米內的所有東西,並且產生整個地球都可以感受得到的影響。盡管不會像6500萬年前的那場撞擊一樣滅絕大量生物,但這樣的災難應對起來也絕對輕松不了。打個不太恰當的比方,你可以想想:兩架撞上大廈的飛機就能導致全球經濟一蹶不振,那麽,一場10億噸TNT級的大碰撞又會如何呢?[4]

毀神星把這種風險如實帶到了公眾面前,或許比好萊塢那些大片的效果還要好。不過,天文學家早在好幾年前就已經在認真考慮了。由科學家、工程師和宇航員建立的B612基金會,專註于定位、確認,甚至阻止小行星撞擊地球——他們有這樣一個計畫,建立一個被稱為“前哨”的太空項目,用于追蹤具有潛在威脅的小行星。在NASA的噴氣推進實驗室(JPL),科學家也打算建立一個類似的項目,被稱為NEOCam。

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