冥衛四

冥衛四

2011年7月20日,哈勃望遠鏡發現冥王星的第四個衛星,當時暫時被編號為P4,2013年國際天文學聯合會(IAU)正式確認其名稱為Kerberos,取自希臘神話中看守冥界大門的地獄三頭犬。冥衛四看上去具有雙瓣狀的面板,最長的地方長度約為7.4英裏(12千米),最短處寬2.8英裏(4.5千米)。

  • 天體名稱
    冥衛四
  • 別稱
    冥王衛四
  • 發現者
    馬克·肖華特(Mark Showalter)
  • 發現日期
    2011年6月28日2011年7月20日確認
  • 隸屬行星
    冥王星
  • 軌道周期
    32.1 ± 0.3 天

發現經過

哈勃望遠鏡的廣角相機三號在2011年6月28日的照片第一次看到P4。它在隨後的7月3日和7月18日的哈勃望遠鏡拍攝的照片被證實。2011年7月21日,美國天文學家向全世界發布了發現冥衛四的訊息。

冥衛四

有趣的是,這次發現純屬"哈勃"的意外收獲。為了配合"新視野"號冥王星探測器(預計于2015年到達冥王星附近)的探測任務,"哈勃"此次本來是要觀測冥王星是否存在光環,結果一顆陌生的天然衛星呈現在了數碼底片上。

天文學家指出,此前"哈勃"多次拍攝冥王星卻沒能做出此項發現的原因主要是曝光時間太短。發現冥衛四後,經研究者核查,在一張2006年由"哈勃"拍攝的圖像上其實就已經拍攝到了這顆小小的天然衛星,但當時卻被分析人員忽略了,因為那張照片上這顆衛星非常暗弱,幾乎無法辨認是一顆星還是一個資料噪點。

冥衛四

冥衛四的大小

冥衛四看上去比科學家的預期更小,有著高反照率的表面,這于7月新視野號冥王星飛掠之前的估計相反。從新視野號探測器下載的新資料表明,冥衛四的形態看上去呈雙瓣狀,較大的一瓣寬約5英裏(8千米),較小一瓣寬約3英裏(5千米)。科學小組成員根據這樣反常的面板猜測,冥衛四可能是通過兩個更小的天體並合而形成的。

冥衛四的構成

冥衛四表面的反照率接近其他的冥衛(大約是50%),這強烈表明與其他冥衛一樣,冥衛四表面也覆蓋著相對純凈的水冰。在新視野號造訪冥王星之前,研究者使用哈勃空間望遠鏡拍攝的圖像,通過測量冥衛四對周邊衛星的引力影響為冥衛四"稱重"。考慮冥衛四很暗淡,這樣的影響出人意外地強烈。他們提出的理論是,冥衛四相對較大較重,隻是因為地表覆蓋著暗色物質而看上去顯得暗淡。但是現在這些新的圖像揭示出了一個具有明亮地表的小型冥衛四,這說明理論估計是錯誤的,其中的原因尚未被了解。

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